Ik wil alles weten

Slag om Griekenland

Pin
Send
Share
Send


De Slag om Griekenland (ook gekend als Operatie Marita, Duitse: Unternehmen Marita) was een oorlog in de Tweede Wereldoorlog die plaatsvond op het Griekse vasteland en in Zuid-Albanië. De strijd werd gevoerd tussen de geallieerden (Griekenland en het Britse Gemenebest) en Axis (nazi-Duitsland, fascistisch Italië en Bulgarije).

In maart 1941 mislukte een grote Italiaanse tegenaanval en werd Duitsland gedwongen zijn bondgenoot te hulp te komen. Operatie Marita begon op 6 april 1941, waarbij Duitse troepen Griekenland binnenvielen door Bulgarije in een poging de zuidelijke flank te beveiligen. De gecombineerde Griekse en Britse Commonwealth-strijdkrachten vochten terug met grote vasthoudendheid, maar waren enorm in de minderheid en outgunned en uiteindelijk ingestort. Athene viel op 27 april. Het lukte de Britten echter om ongeveer 50.000 troepen te evacueren. De Griekse campagne eindigde in een snelle en volledige Duitse overwinning met de val van Kalamata in de Peloponnesos; het was binnen 24 dagen voorbij. Niettemin hebben zowel Duitse als geallieerde ambtenaren hun bewondering uitgesproken voor het sterke verzet van de Griekse soldaten.

Sommige historici beschouwen de Duitse campagne in Griekenland als bepalend voor het bepalen van het verloop van de Tweede Wereldoorlog, en beweerden dat het de asinvasie van de Sovjetunie fataal vertraagde. Anderen zijn van mening dat de campagne geen invloed had op de lancering van Operatie Barbarossa en kenmerken de Britse interventie in Griekenland als een hopeloze onderneming, een 'politieke en sentimentele beslissing' of zelfs een 'duidelijke strategische blunder'.

Voorspel

Grieks-Italiaanse oorlog

“Hitler staat me altijd voor een voldongen feit. Deze keer ga ik hem terugbetalen in zijn eigen munt. Hij zal uit de kranten te weten komen dat ik Griekenland bezet heb.9

Benito Mussolini spreekt tegen graaf Ciano

Bij het uitbreken van de Tweede Wereldoorlog probeerde Ioannis Metaxas, de premier van Griekenland, een neutrale positie te handhaven. Griekenland stond echter steeds meer onder druk van Italië, dat culmineerde in de Italiaanse onderzeeër Delfino's torpederen van de Griekse kruiser elli op 15 augustus 1940.10 Benito Mussolini was geïrriteerd dat nazi-leider Adolf Hitler hem niet had geraadpleegd over zijn oorlogsbeleid en zijn onafhankelijkheid wilde vestigen,een> en om het militaire succes van de Duitsers te evenaren door een overwinnende aanval op Griekenland, een land dat hij beschouwde als een gemakkelijke tegenstander.11 Op 15 oktober 1940 besloten Mussolini en zijn naaste adviseurs Griekenland binnen te vallen.b> In de vroege uren van 28 oktober gaf de Italiaanse ambassadeur Emmanuel Grazzi Metaxas een ultimatum van drie uur, waarin hij vrije doorgang eiste voor troepen om niet-gespecificeerde "strategische locaties" op Grieks grondgebied te bezetten.12 Metaxas verwierp het ultimatum (de weigering wordt herdacht als Okhi Day, een nationale feestdag in Griekenland), maar zelfs vóór het verstrijken ervan waren Italiaanse troepen Griekenland binnengevallen via Albanië.c> De voornaamste Italiaanse stuwkracht was gericht op Pindus, nabij de stad Ioannina, en maakte aanvankelijk vooruitgang. De Italianen staken vervolgens de Thyamis (Kalamas) rivier over, maar werden teruggedreven en achtervolgd naar Albanië.13 Binnen drie weken was het Griekse grondgebied vrij van de indringers en was een succesvolle tegenaanval gaande. Een aantal steden in Zuid-Albanië viel in handen van Griekse troepen, en noch een verandering in Italiaanse commandanten, noch de komst van een aanzienlijk aantal versterkingen had veel effect.14

Eerste Italiaanse offensief 28 oktober * ndash; 13 november 1940.Grieks tegenoffensief 14 november 1940 * ndash; Maart 1941.Tweede Italiaans offensief 9 maart * ndash; 23 april 1941.

De Slag om Griekenland wordt algemeen beschouwd als een voortzetting van de Grieks-Italiaanse oorlog, die begon toen Italiaanse troepen Griekenland binnenvielen op 28 oktober 1940. Binnen enkele weken werden de Italianen uit Griekenland verdreven en drongen Griekse troepen door om een ​​groot deel van Zuid-Albanië te bezetten. Na weken van onduidelijke winteroorlog voeren de Italianen op 9 maart 1941 een volledige tegenaanval over het hele front, die ondanks de superioriteit van de Italiaanse strijdkrachten mislukte. Na een week en 12.000 slachtoffers stopte Mussolini de tegenaanval en verliet Albanië 12 dagen later.15 Moderne analisten zijn van mening dat de Italiaanse campagne is mislukt omdat Mussolini en zijn generaals aanvankelijk armere militaire middelen aan de campagne hadden toegewezen (een expeditiemacht van 55.000 man),16 verzuimde rekening te houden met het herfstweer en lanceerde een aanval zonder het voordeel van verrassing en zonder de steun van de Bulgaren.17 Zelfs elementaire voorzorgsmaatregelen, zoals de kwestie van winterkleding, waren niet genomen.18 Mussolini had evenmin rekening gehouden met de aanbevelingen van de Italiaanse Commissie voor Oorlogsproductie, die had gewaarschuwd dat Italië tot 1949 geen vol jaar van voortdurende oorlogvoering zou kunnen volhouden.19

Tijdens de zes maanden durende strijd tegen Italië behaalde het Griekse leger lokale winst door vijandige salients te elimineren. Griekenland had echter geen substantiële bewapeningsindustrie en zowel zijn uitrusting als munitievoorraden vertrouwden in toenemende mate op voorraden die door Britse troepen werden veroverd uit verslagen Italiaanse legers in Noord-Afrika. Om de strijd in Albanië te voeden, moest het Griekse bevel zich terugtrekken uit Oost-Macedonië en West-Thracië. Anticiperen op een Duitse aanval versnelde de noodzaak om de positie om te keren; de beschikbare krachten bleken niet in staat om weerstand op beide fronten te houden. Het Griekse commando besloot zijn succes in Albanië te ondersteunen, ongeacht hoe de situatie zich zou kunnen ontwikkelen onder invloed van een Duitse aanval vanaf de Bulgaarse grens.20

Hitler's besluit om aan te vallen en Britse hulp aan Griekenland

"Ik wilde u vooral vragen om de operatie uit te stellen tot een gunstiger seizoen, in elk geval tot na de presidentsverkiezingen in Amerika. In elk geval wilde ik u vragen deze actie niet uit te voeren zonder vooraf een blitzkrieg-operatie uit te voeren op Kreta. Met dit doel wilde ik praktische suggesties doen over de inzet van een parachute en van een luchtafdeling. "Uit een brief Adolf Hitler geadresseerd aan Mussolini op 20 november 194021

Hitler kwam tussenbeide op 4 november 1940, vier dagen nadat de Britten zowel Kreta als Lemnos hadden ingenomen. De Führer beval zijn staf van het leger om zich voor te bereiden op een invasie van Noord-Griekenland via Roemenië en Bulgarije. Zijn plannen voor deze campagne werden opgenomen in een masterplan gericht op het beroven van de Britten van hun mediterrane bases.22 Op 12 november gaf het Duitse commando van de strijdkrachten richtlijn nr. 18 uit, waarin zij gelijktijdige operaties tegen Gibraltar en Griekenland voor de daaropvolgende januari hadden gepland. In december 1940 werd de Duitse ambitie in de Middellandse Zee echter aanzienlijk herzien toen de Spaanse generaal Francisco Franco de plannen voor een aanval op Gibraltar verwierp. Bijgevolg was het offensief van Duitsland in Zuid-Europa beperkt tot de campagne tegen Griekenland. Het Armed Forces High Command gaf op 13 december 1940 richtlijn nr. 20 uit. Het document schetste de Griekse campagne onder de code-aanduiding "Operation Marita" en was gepland voor de Duitse bezetting van de noordkust van de Egeïsche Zee tegen maart 1941. Het ook gepland voor de inbeslagname van het hele Griekse vasteland, als dat nodig was.2324 Tijdens een haastig opgeroepen bijeenkomst van Hitler's staf na de onverwachte 27 maart staatsgreep tegen de Joegoslavische regering werden orders voor de toekomstige campagne in Joegoslavië opgesteld, evenals wijzigingen in het plan voor de aanval op Griekenland. Op 6 april moesten zowel Griekenland als Joegoslavië worden aangevallen.25

“De Joegoslavische staatsgreep kwam plotseling uit de lucht vallen. Toen het nieuws me op de ochtend van de 27e werd gebracht dacht ik dat het een grap was.26

-Hitler tegen zijn opperbevelhebbers

Australische soldaten in Alexandrië, Egypte gaan naar Griekenland (Australian War Memorial, Canberra).

Groot-Brittannië moest Griekenland bijstaan ​​door de verklaring van 1939, waarin stond dat in geval van een bedreiging voor de Griekse of Roemeense onafhankelijkheid, "de regering van zijne majesteit zich onmiddellijk verplicht zou voelen de Griekse of Roemeense regering alle steun te verlenen in hun de macht."27 De eerste Britse poging was de inzet van RAF-squadrons onder bevel van John d'Albiac, die in november 1940 werden verzonden.28 Met toestemming van de Griekse regering werden Britse troepen op 31 oktober naar Kreta gestuurd om Suda Bay te bewaken, waardoor de Griekse regering de 5e Kretenzische divisie naar het vasteland kon verplaatsen.29

Op 17 november 1940 stelde Metaxas de Britse regering voor om een ​​gezamenlijk offensief op de Balkan te ondernemen met de Griekse bolwerken in Zuid-Albanië als basis van de operaties. De Britse zijde aarzelde echter om het voorstel van Metaxas te bespreken, omdat de inzet van de troepen die de uitvoering van het Griekse plan eiste de militaire operaties van het Gemenebest in Noord-Afrika ernstig in gevaar zouden brengen.30 Tijdens een bijeenkomst van Britse en Griekse militaire en politieke leiders in Athene op 13 januari 1941 vroeg generaal Alexandros Papagos, opperbevelhebber van het Helleense leger, Groot-Brittannië om negen volledig uitgeruste divisies en bijbehorende luchtsteun. De Britten antwoordden dat, vanwege hun inzet voor de strijd in Noord-Afrika, alles wat ze konden bieden de onmiddellijke verzending was van een kleine symbolische kracht van minder dan divisiekracht. Dit aanbod werd verworpen door de Grieken die vreesden dat de komst van een dergelijk contingent een Duitse aanval zou veroorzaken zonder hen aanzienlijke hulp te bieden.d> Britse hulp zou worden gevraagd als en wanneer Duitse troepen de Donau overstaken van Roemenië naar Bulgarije.3132

"We wisten toen niet dat hij Hitler al diep in beslag had genomen door zijn gigantische invasie in Rusland. Als we dat hadden geweten, hadden we meer vertrouwen in het succes van ons beleid. We hadden moeten zien dat hij het risico liep tussen twee krukken te vallen en gemakkelijk afbreuk te doen aan zijn opperste onderneming omwille van een voorlopige in de Balkan. Dit is wat er feitelijk is gebeurd, maar dat konden we destijds niet weten. Sommigen denken misschien dat we goed hebben gebouwd; we hebben tenminste beter gebouwd dan we destijds wisten. Het was ons doel om Joegoslavië, Griekenland en Turkije te animeren en te combineren. Onze taak was zoveel mogelijk de Grieken te helpen. "Winston Churchill33

Winston Churchill hield vast aan zijn ambitie om een ​​Balkanfront te creëren bestaande uit Joegoslavië, Griekenland en Turkije,33 en beval Anthony Eden en Sir John Dill om de onderhandelingen met de Griekse regering te hervatten. Een vergadering bijgewoond door Eden en de Griekse leiders, waaronder koning George II, premier Alexandros Koryzis - de opvolger van Metaxas, die op 29 januari 1941 was overleden - en Papagos vond plaats op 22 februari in Athene. er werd een Britse Commonwealth-expeditietroepen opgericht.34 Duitse troepen hadden zich verzameld in Roemenië en op 1 maart 1941 begonnen de Wehrmacht-troepen naar Bulgarije te trekken. Tegelijkertijd mobiliseerde het Bulgaarse leger en nam het posities in langs de Griekse grens.33 Op 2 maart begon operatie Lustre, het transport van troepen en uitrusting naar Griekenland, en kwamen 26 troepenschepen aan in de haven van Piraeus.35Op 3 april beloofden de Joegoslaven tijdens een bijeenkomst van Britse, Joegoslavische en Griekse militaire vertegenwoordigers de Strimon-vallei te blokkeren in geval van een Duitse aanval op hun grondgebied.36 Tijdens deze bijeenkomst legde Papagos de nadruk op het belang van een gezamenlijk Grieks-Joegoslavisch offensief tegen de Italianen, zodra de Duitsers hun offensief tegen de twee landen lanceerden.e> Tot 24 april werden meer dan 62.000 Gemenebest-troepen (Britten, Australiërs, Nieuw-Zeelanders, Palestijnen en Cyprioten) naar Griekenland gestuurd, bestaande uit de 6e Australische Divisie, de 2de Divisie van Nieuw-Zeeland en de Britse 1ste Pantserbrigade.37 De drie formaties werden later bekend als 'W' Force, naar hun commandant, luitenant-generaal Sir Henry Maitland Wilson.f>

Militaire voorbereidingen

Strategische factoren

Het bergachtige terrein van Griekenland gaf de voorkeur aan een defensieve strategie, en de hoge bergketens van de bergen Rhodope, Epirus, Pindus en Olympus boden veel mogelijkheden om een ​​indringer te stoppen. Voldoende luchtkracht was echter nodig om te voorkomen dat verdedigende grondtroepen vast kwamen te zitten in de vele defiles. Hoewel een binnenvallende kracht uit Albanië kan worden gestopt door een relatief klein aantal troepen in het hoge Pindus-gebergte, was het noordoostelijke deel van het land moeilijk te verdedigen tegen een aanval vanuit het noorden.38

Na een conferentie in Athene in maart geloofde het Britse bevel dat ze zich zouden combineren met Griekse troepen om de Haliacmon-lijn te bezetten - een kort front op het noordoosten langs het Vermion-gebergte en de lagere Haliacmon-rivier. Papagos wachtte op opheldering van de Joegoslavische regering en stelde later voor om de Metaxas-lijn te houden - tegen die tijd een symbool van nationale veiligheid voor de Griekse bevolking - en om geen van zijn divisies uit Albanië terug te trekken.39 Hij voerde aan dat dit zou worden gezien als een concessie van overwinning aan de Italianen. De strategisch belangrijke haven van Thessaloniki lag vrijwel niet te verdedigen en het transport van Britse troepen naar de stad bleef gevaarlijk.40 Papagos stelde voor om te profiteren van het moeilijke terrein van het gebied en vestingwerken voor te bereiden, terwijl tegelijkertijd Thessaloniki werd beschermd.

Winston Churchill vond het van vitaal belang dat het VK alle mogelijke maatregelen nam om Griekenland te ondersteunen. Op 8 januari 1941 verklaarde hij dat "er geen andere weg voor ons open stond dan om ervoor te zorgen dat we geen moeite hadden gespaard om de Grieken te helpen die zich zo waardig hadden getoond."41

Generaal Dill beschreef de houding van Papagos als 'onverbeterlijk en nederlaag',42 argumenterend dat zijn plan voorbijging aan het feit dat Griekse troepen en artillerie slechts weerstand konden bieden. De Britten geloofden dat de Griekse rivaliteit met Bulgarije - de Metaxas-lijn specifiek ontworpen was voor gebruik in het geval van oorlog met Bulgarije - evenals hun traditioneel goede betrekkingen met de Joegoslaven, hun noordwestelijke grens grotendeels ongedeerd achterlieten.43 Ondanks hun bezorgdheid over de kwetsbaarheid van het grenssysteem en hun besef dat het waarschijnlijk zou instorten in het geval van een Duitse aanval vanuit de rivieren Strimon en Axios, gaven de Britten uiteindelijk toe aan het Griekse bevel. Op 4 maart accepteerde Dill de plannen voor de Metaxas-lijn en op 7 maart werd de overeenkomst door het Britse kabinet geratificeerd.44 Het algehele bevel moest door Papagos worden behouden en de Griekse en Britse commando's legden zich neer bij het bestrijden van een vertragende actie in het noordoostelijke deel van het land.38 Desondanks bewogen de Britten hun troepen niet, omdat generaal Wilson hen als te zwak beschouwde om zo'n brede frontlinie te behouden. In plaats daarvan nam hij een positie ongeveer 40 mijl ten westen van de Axios, over de Haliacmon-lijn.45 De twee hoofddoelstellingen bij het vaststellen van deze positie waren het onderhouden van contact met het Griekse Eerste Leger in Albanië en het weigeren van Duitse toegang tot Centraal-Griekenland. Dit had het voordeel dat er een kleinere kracht nodig was dan bij andere opties, terwijl er toch meer tijd was voor voorbereiding. Het betekende echter het verlaten van bijna heel Noord-Griekenland en was dus om politieke en psychologische redenen onaanvaardbaar voor de Grieken. Bovendien was de linkerflank van de linie gevoelig voor flankeren van Duitsers die via de Monastir-kloof in Joegoslavië opereerden.46 Er werd echter geen rekening gehouden met de mogelijkheid van een snelle desintegratie van het Joegoslavische leger en een Duitse duw in de rug van de Vermion-positie.38

De Duitse strategie was gebaseerd op het gebruik van de blitzkrieg-tactiek die succesvol was gebleken tijdens de invasies van West-Europa, en bevestigde hun effectiviteit tijdens de invasie van Joegoslavië. Het Duitse commando was van plan om een ​​aanval van grondtroepen en tanks te koppelen met steun vanuit de lucht en een snelle aanval op het grondgebied te maken. Zodra Thessaloniki werd veroverd, zouden Athene en de haven van Piraeus de volgende hoofddoelen zijn. Met Piraeus en de Landengte van Korinthe in Duitse handen, zou de terugtrekking en evacuatie van Britse en Griekse troepen fataal in gevaar worden gebracht.38

Verdediging en aanvalstroepen

Luitenant-generaal Sir Thomas Blamey, commandant van het Australische I Corps, luitenant-generaal Sir Henry Maitland Wilson, commandant van de Commonwealth expeditionary force ('W' Force), en generaal-majoor Bernard Freyberg, commandant van de 2e divisie van Nieuw-Zeeland, in 1941 in Griekenland. (Australian War Memorial, Canberra)

Het vijfde Joegoslavische leger kreeg de verantwoordelijkheid voor de verdediging van de zuidoostelijke grens tussen Kriva Palanka en de Griekse grens. Ten tijde van de Duitse aanval waren de Joegoslavische troepen nog niet volledig gemobiliseerd en hadden ze onvoldoende moderne apparatuur of wapens om volledig effectief te zijn. Na de intocht van Duitse troepen in Bulgarije werd de meerderheid van de Griekse troepen geëvacueerd uit West-Thracië. Tegen die tijd bedroeg de totale sterkte van de Griekse troepen die de Bulgaarse grens verdedigden ongeveer 70.000 man, onder het commando van het Griekse tweede leger. De rest van de Griekse strijdkrachten - het Eerste Leger, bestaande uit 14 divisies - werd gepleegd in Albanië.47

Op 28 maart werden de Griekse strijdkrachten in Centraal Macedonië - de 12e en 20e Infanteriedivisie - onder bevel geplaatst van generaal Wilson, die zijn hoofdkwartier ten noordwesten van Larissa vestigde. De Nieuw-Zeelandse divisie nam een ​​positie in ten noorden van Mount Olympus, terwijl de Australische divisie de Haliacmon-vallei blokkeerde tot aan het Vermion-gebergte. De Royal Air Force bleef opereren vanaf vliegvelden in Centraal- en Zuid-Griekenland; er konden echter weinig vliegtuigen naar het theater worden afgeleid. De Britse troepen waren bijna volledig gemotoriseerd, maar hun uitrusting was geschikter voor woestijnoorlogvoering dan voor de steile bergwegen van Griekenland. Er was een tekort aan tanks en luchtafweergeschut en de communicatielijnen over de Middellandse Zee waren kwetsbaar, omdat elk konvooi dicht bij door vijandelijke eilanden in de Egeïsche Zee moest passeren; ondanks het feit dat de Britse marine de Egeïsche Zee domineerde. Deze logistieke problemen werden verergerd door de beperkte beschikbaarheid van scheepvaart en capaciteit van de Griekse havens.48

Het Duitse twaalfde leger, onder bevel van veldmaarschalk Wilhelm List, werd belast met de uitvoering van operatie Marita. Zijn leger bestond uit zes eenheden:

  1. Eerste Panzer Group, onder bevel van generaal Ewald von Kleist.
  2. XL Panzer Corps, onder luitenant-generaal Georg Stumme.
  3. XVIII Mountain Corps, onder luitenant-generaal Franz Böhme.
  4. XXX Infantry Corps, onder luitenant-generaal Otto Hartmann.
  5. L Infantry Corps, onder luitenant-generaal Georg Lindemann.
  6. 16e Panzer Division, ingezet achter de Turks-Bulgaarse grens om de Bulgaarse troepen te ondersteunen in geval van een Turkse aanval.49

Duits aanvalsplan en vergadering

Het Duitse aanvalsplan werd geïnformeerd door de ervaringen van hun leger tijdens de Slag om Frankrijk. Hun strategie was om via de campagne in Albanië een afleiding te creëren en zo het Griekse leger van voldoende mankracht te ontdoen voor de verdediging van hun Joegoslavische en Bulgaarse grenzen. Door gepantserde wiggen door de zwakste schakels van de verdedigingsketen te duwen, zou het vermogen om in vijandelijk gebied te penetreren gemakkelijker worden bereikt, en zou de manoeuvre van hun pantser achter een infanterievoorschot niet nodig zijn. Toen het zwakke verdedigingssysteem van Zuid-Joegoslavië eenmaal werd overspoeld door Duits pantser, kon de Metaxas-lijn worden omzoomd door zeer mobiele troepen die vanuit Joegoslavië zuidwaarts staken. Het bezit van Monastir en de Axios-vallei die naar Thessaloniki leidde, werd dus essentieel voor een dergelijke omtrekkende manoeuvre.50

De Joegoslavische staatsgreep leidde tot een plotselinge wijziging van het aanvalsplan en confronteerde het Twaalfde leger met een aantal moeilijke problemen. Volgens richtlijn nr. 25 van 28 maart moest het twaalfde leger zijn troepen zodanig hergroeperen dat een mobiele task force beschikbaar zou zijn om via Niš richting Belgrado aan te vallen. Met nog maar negen dagen over voor D-Day, werd elk uur waardevol en zou elke nieuwe troep assemblage tijd nodig hebben om te mobiliseren. Tegen de avond van 5 april was elke aanvalsmacht die bedoeld was om Zuid-Joegoslavië of Griekenland binnen te komen, verzameld.51

Duitse invasie

Steek Zuid-Joegoslavië over en rijd naar Thessaloniki

Duitse opmars tot 9 april 1941, toen de 2e Panzer-divisie Thessaloniki in beslag nam.

Bij het aanbreken van 6 april vielen de Duitse legers Griekenland binnen, terwijl de Luftwaffe een intensief bombardement op Belgrado begon. Het XL Panzer Corps - dat bedoeld was voor gebruik in een aanval in Zuid-Joegoslavië - begon om 05:30 uur aan de aanval en sloeg op twee afzonderlijke punten over de Bulgaarse grens. Tegen de avond van 8 april veroverde de 1e SS-divisie Adolf Hitler Prilep, waardoor een belangrijke spoorlijn tussen Belgrado en Thessaloniki werd afgesneden en Joegoslavië van zijn bondgenoten werd geïsoleerd. De Duitsers waren nu in het bezit van terrein dat gunstig was voor de voortzetting van het offensief. Op de avond van 9 april zette generaal Stumme zijn troepen ten noorden van Monastir in ter voorbereiding op de uitbreiding van de aanval over de Griekse grens richting Florina. Deze positie dreigde de Grieken in Albanië en W Force te omringen in het gebied van Florina, Edessa en Katerini.52 Terwijl zwakke veiligheidsdetachementen de achterkant van zijn korps bedekten tegen een verrassingsaanval vanuit Midden-Joegoslavië, reden elementen van de 9e Panzer-divisie naar het westen om contact te maken met de Italianen aan de Albanese grens.53

De 2e Panzer Divisie (XVIII Bergtroepen) kwam Joegoslavië vanuit het oosten binnen op de ochtend van 6 april en reed westwaarts door de Strimon-vallei. Het ondervond weinig vijandelijk verzet, maar werd vertraagd door sloopwerkzaamheden, landmijnen en modderige wegen. Desondanks kon de divisie het doel van de dag bereiken, de stad Strumica. Op 7 april werd een Joegoslavische tegenaanval op de noordflank van de divisie afgeslagen en de volgende dag drong de divisie zich een weg over de bergen en overwon de Griekse 19e gemotoriseerde infanteriedivisie-eenheden gestationeerd ten zuiden van het Doiran-meer. Ondanks vele vertragingen langs de smalle bergwegen, slaagde een gepantserde voorhoede in de richting van Thessaloniki erin om de stad te bereiken tegen de ochtend van 9 april. De inbeslagname van Thessaloniki vond plaats zonder strijd, na de ineenstorting van het Griekse Tweede Leger.54

Metaxas-lijn

De Metaxas-linie werd verdedigd door de Oostelijke Macedonië-legergroep, die de 7e, 14e en 17e infanteriedivisie omvatte onder het commando van luitenant-generaal Konstantinos Bakopoulos. De lijn liep ongeveer 170 km langs de rivier Nestos naar het oosten en vervolgens naar het oosten langs de Bulgaarse grens tot aan de berg Beles nabij de Joegoslavische grens. De vestingwerken waren ontworpen om een ​​leger van meer dan 200.000 troepen te garnizoen, maar door een gebrek aan beschikbare mankracht was het werkelijke aantal ongeveer 70.000. Als gevolg van de lage aantallen waren de verdedigingslinies dun gespreid.55

De eerste Duitse aanvallen op de linie werden ondernomen door een enkele Duitse infanterie-eenheid versterkt door twee bergdivisies van het XVIII Mountain Corps. Deze eerste krachten ondervonden sterke weerstand en hadden beperkt succes.56 Een Duits rapport aan het einde van de eerste dag beschreef hoe de Duitse 5e bergdivisie "werd afgeslagen in de Rupelpas ondanks de sterkste luchtsteun en aanzienlijke verliezen opliep".57 Van de 24 forten waaruit de Metaxas-linie bestond, waren er slechts twee gevallen en daarna pas nadat ze waren vernietigd.58

De linie werd doorgedrongen na een driedaagse strijd waarin de Duitsers de forten bestormden met artillerie en duikbommenwerpers. De belangrijkste eer voor deze prestatie moet worden gegeven aan de 6e bergdivisie, die een met sneeuw bedekte bergketen van 7.000 voet (2.100 m) overschreed en doorbrak op een punt dat door de Grieken als ontoegankelijk werd beschouwd. De strijdmacht bereikte op de avond van 7 april de spoorlijn naar Thessaloniki. De andere XVIII Mountain Corps-eenheden rukten stap voor stap op onder grote ontberingen. De 5e divisie, samen met het versterkte 125e infanterieregiment, drong op 7 april door in de Strimon-verdediging en viel langs beide oevers van de rivier aan en ruimde de ene bunker na de andere op toen ze passeerden. Desondanks leed de eenheid zware verliezen, voor zover het werd teruggetrokken uit verdere actie nadat het zijn objectieve locatie had bereikt. De 72d Infanteriedivisie reed vanuit Nevrokop over de bergen, en hoewel het gehandicapt was door een tekort aan lastdieren, middelgrote artillerie en berguitrusting, slaagde het erin om de Metaxas-lijn te doorbreken op de avond van 9 april, toen het de gebied ten noordoosten van Serres.59 Zelfs nadat generaal Bakopoulos de Metaxas-lijn had overgegeven, hielden geïsoleerde forten dagenlang stand en werden ze niet ingenomen voordat zware artillerie tegen hen werd ingezet. Sommige veldtroepen en soldaten die de grens bemannen, bleven doorvechten en als gevolg daarvan konden een aantal over zee evacueren.60

Capitulatie van het Griekse tweede leger

Het XXX Infanteriekorps op de linkervleugel bereikte het aangewezen doel in de avond van 8 april, toen de 164e Infanteriedivisie Xanthi veroverde. De 50e Infanteriedivisie reed ver voorbij Komotini naar de Nestos-rivier, die beide divisies de volgende dag bereikten. Op 9 april capituleerde het Griekse tweede leger onvoorwaardelijk na de ineenstorting van het Griekse verzet ten oosten van de Axios-rivier. In een schatting van 9 april van de situatie gaf Field Marshal List de mening te kennen dat als gevolg van de snelle opmars van de mobiele eenheden, zijn 12e leger nu in een gunstige positie verkeerde om toegang te krijgen tot Centraal-Griekenland door de opbouw van de vijand achter de Axios rivier. Op basis van deze schatting verzocht List om de overdracht van de 5th Panzer Division van First Panzer Group naar het XL Panzer Corps. Hij redeneerde dat zijn aanwezigheid een extra stoot zou geven aan de Duitse stuwkracht door de kloof tussen Monastir. Voor de voortzetting van de campagne vormde hij twee aanvalsgroepen, een oostelijke onder het commando van XVIII Mountain Corps, en een westerse groep onder leiding van XL Panzer Corps.61

Doorbraak naar Kozani

De opstelling van de strijdkrachten in de Florina-vallei, 10 april 1941. De blauwe pijlen geven Duitse vooruitgang aan en de geallieerde lijnen worden in rood weergegeven. Vevi en de Klidi Pass bevinden zich in het midden, het hoofdkwartier van de Australian 19e Brigade bevindt zich in het midden en het hoofdkantoor van Mackay Force bevindt zich in het onderste centrum van Perdika.

Tegen de ochtend van 10 april had het XL Panzer Corps zijn voorbereidingen voor de voortzetting van het offensief voltooid en ging het door in de richting van Kozani. Tegen alle verwachtingen in was de kloof tussen Monastir opengelaten en maakten de Duitsers van hun kans gebruik. Het eerste contact met geallieerde troepen werd om 11:00 uur ten noorden van Vevi gemaakt. op 10 april. SS-troepen grepen Vevi op 11 april, maar werden gestopt bij de Klidi Pass net ten zuiden van de stad, waar een gemengde Commonwealth-Griekse formatie, bekend als Mackay Force, werd geassembleerd om, zoals Wilson het zei, "... stop een blitzkrieg door de Florina-vallei. "62 De volgende dag heroverde het SS-regiment de vijandelijke posities en lanceerde in de schemering een frontale aanval op de pas. Na zware gevechten overwonnen de Duitsers het vijandelijke verzet en braken door de verdediging.63 Tegen de ochtend van 14 april bereikten de speerpunten van de 9e Panzer Division Kozani.

Olympus en Servia passen

Frontlinie op 15 april 1941

Wilson werd geconfronteerd met het vooruitzicht om te worden vastgepind door Duitsers die vanuit Thessaloniki opereren, terwijl hij wordt geflankeerd door het Duitse XL Panzer Corps dat afdaalt door de Monastir Gap. Op 13 april besloot hij alle Britse troepen terug te trekken naar de Haliacmon-rivier en vervolgens naar de smalle pas bij Thermopylae.64 Op 14 april vestigde de 9e Panzer-divisie een bruggenhoofd over de Haliacmon-rivier, maar een poging om verder te gaan dan dit punt werd gestopt door intens vijandelijk vuur. Deze verdediging had drie hoofdcomponenten: het Platamon-tunnelgebied tussen Olympus en de zee, de Olympus-pas zelf en de Servia-pas naar het zuidoosten. Door de aanval via deze drie defiles te kanaliseren, bood de nieuwe lijn een veel grotere verdedigingskracht voor de beperkte beschikbare krachten. De verdediging van de Olympus- en Servia-passen bestond uit de 4e Brigade van Nieuw-Zeeland, de 5e Brigade van Nieuw-Zeeland en de 16e Aus

Pin
Send
Share
Send