Ik wil alles weten

Henry James

Pin
Send
Share
Send


Henry James, OM (15 april 1843 - 28 februari 1916) was een van de grootste prozaschrijvers in de Amerikaanse literatuur. Enorm productief, schreef James 22 romans, honderden korte verhalen en tientallen volumes non-fictie, waaronder biografieën, schrijven over reizen, kunst- en literaire kritiek en memoires.1

James 'evoluerende literaire stijl en artistieke bedoelingen weerspiegelden de overgang van het Victoriaanse naar het moderne tijdperk in de Engelse literatuur. Zijn vroege fictie volgde de realistische conventies van de Franse en Russische romanschrijvers die hij bewonderde, terwijl zijn latere werk notoir complex werd. James was een van de eerste grote romanschrijvers die modernistische, bewustzijnsgerichte technieken gebruikten, en hij perfectioneerde een esthetische benadering die een conventionele alwetende verhalende stem minachtte, argumenterend dat het ambacht van de romanschrijver een onthullend proces vereist van 'tonen' in plaats van een didactische daad van 'vertellen'.

James bracht het grootste deel van zijn late leven in Europa door, en zijn fictie richtte zich vaak op de raakvlakken van de Europese en Amerikaanse cultuur, waardoor het voor veel critici moeilijk was om James 'werk te vinden in de Amerikaanse en Britse literaire tradities. James 'fictie is uitzonderlijk vanwege het scherpe psychologische inzicht en de realistische weergave van de Europese en Amerikaanse samenleving.

James 'fascinatie voor bewustzijn en de werking van de geest was veel te danken aan zijn opmerkelijke familie. Naast zijn zus, Alice, die zelf een volleerd dagboekschrijver en prozastyliste was, was zijn oudere broer, William James, een beroemde Amerikaanse filosoof en psycholoog. Hun vader, de filosoof en theoloog Henry James Sr., was een goede vriend van Ralph Waldo Emerson en was, met Bronson Alcott en Henry David Thoreau, een bekende transcendantalist in New England. De familie James was een van de meest productieve intellectuele families in de geschiedenis van de Verenigde Staten en Henry James was de meest begaafde literaire stylist en innovator.

Leven

Henry James op achtjarige leeftijd met zijn vader, Henry James, Sr. Daguerreotype door Mathew Brady, 1854

Henry James werd geboren in New York City in een rijke, intellectueel geneigde familie. Zijn vader, Henry James Sr., was geïnteresseerd in verschillende religieuze en literaire bezigheden. In zijn jeugd reisde James met zijn gezin heen en weer tussen Europa en de Verenigde Staten. Hij studeerde bij docenten in Genève, Londen, Parijs en Bonn. Op 19-jarige leeftijd ging hij kort en tevergeefs naar de Harvard University Law School, maar hij gaf er de voorkeur aan fictie te lezen en schrijven boven rechten studeren.2

Van jongs af aan las, bekritiseerde en leerde James van de klassiekers uit de Engelse, Amerikaanse, Franse, Italiaanse, Duitse en (in vertaling) Russische literatuur. In 1864 publiceerde hij anoniem zijn eerste korte verhaal, Een tragedie van fouten, en vanaf dat moment wijdde hij zich volledig aan literatuur. Gedurende zijn carrière heeft hij veel bijgedragen aan tijdschriften zoals De natie, De Atlantische Maandelijks, Harper's en Scribner's. Van 1875 tot aan zijn dood hield hij een inspannend schema voor boekpublicatie in verschillende genres: romans, korte verhalencollecties, literaire kritiek, reizen schrijven, biografie en autobiografie.

James is nooit getrouwd geweest en het is een onopgeloste (en misschien onoplosbare) vraag of hij ooit een relatie heeft ervaren. Veel van zijn brieven zijn gevuld met uitingen van genegenheid, maar er is nooit afdoende aangetoond dat een van deze uitingen werd uitgevoerd. James vond het leuk om met zijn vele vrienden en kennissen te socialiseren, maar hij lijkt een zekere afstand tot andere mensen te hebben behouden.3

Na een korte poging om in Parijs te wonen, verhuisde James permanent naar Engeland in 1876. Hij vestigde zich eerst in een appartement in Londen en daarna, vanaf 1897, in Lamb House, een historische residentie in Rye, East Sussex. Hij bezocht Amerika herhaaldelijk, met name in 1904-1905. Het uitbreken van de Eerste Wereldoorlog was een grote schok voor James, en in 1915 werd hij een Brits staatsburger om zijn loyaliteit aan zijn aangenomen land te verklaren en te protesteren tegen de weigering van Amerika om namens Groot-Brittannië de oorlog in te voeren. James kreeg op 2 december 1915 een beroerte en stierf drie maanden later.4

Thema's, stijl en analyse

Portret van Henry James, houtskoolschets door John Singer Sargent, 1911

James is een van de belangrijkste figuren van de trans-Atlantische literatuur, dat wil zeggen dat zijn werken vaak karakters uit verschillende werelden naast elkaar plaatsen - de Oude Wereld (Europa), tegelijkertijd artistiek, corrupt en verleidelijk; en de Nieuwe Wereld (Verenigde Staten), waar mensen vaak brutaal, open en assertief zijn - en onderzoeken hoe deze botsing van persoonlijkheden en culturen de twee werelden beïnvloedt.

Hij gaf de voorkeur aan intern, psychologisch drama en zijn werk gaat vaak over conflicten tussen fantasierijke protagonisten en hun moeilijke omgevingen. Zoals zijn secretaresse Theodora Bosanquet opmerkte in haar monografie Henry James op het werk:

Toen hij de schuilplaats van zijn studeerkamer de wereld in liep en om zich heen keek, zag hij een plaats van pijniging, waar roofdieren hun klauwen voortdurend in het trillende vlees van verdoemde, weerloze kinderen van licht staken .... Zijn romans zijn een herhaalde ontmaskering van deze slechtheid, een herhaald en gepassioneerd pleidooi voor de volledige vrijheid van ontwikkeling, niet onderdrukt door roekeloze en barbaarse domheid.5

Zijn eerdere werk wordt als realistisch beschouwd vanwege de zorgvuldig beschreven details van de fysieke omgeving van zijn personages. Maar tijdens zijn lange carrière bleef James sterk geïnteresseerd in een verscheidenheid aan artistieke effecten en bewegingen. Zijn werk werd geleidelijk meer metaforisch en symbolisch naarmate hij dieper in de hoofden van zijn personages drong. In zijn intense focus op het bewustzijn van zijn hoofdpersonen voorspelt James 'latere werk uitgebreide ontwikkelingen in de fictie van de twintigste eeuw.6

In de late twintigste eeuw werden veel van James 'romans gefilmd door het team van Ismail Merchant & James Ivory, en deze periode zag een kleine heropleving van interesse in zijn werken. Een van de bekendste hiervan zijn de korte werken Daisy Miller, Washington Square en De draai van de schroef, en de romans Het portret van een dame, The Wings of the Dove, De gouden kom, De ambassadeurs en De Amerikaan.

Het proza ​​van James 'latere werken wordt vaak gekenmerkt door lange, uitweidende zinnen die het werkwoord uitstellen en veel kwalificerende bijwoorden, voorzetselzinnen en bijzinnen bevatten. James leek te veranderen van een vrij eenvoudige stijl in zijn eerdere geschriften naar een meer uitgebreide manier in zijn latere werken. Biografen hebben opgemerkt dat de stijlverandering plaatsvond rond het moment dat James zijn fictie begon te dicteren aan een secretaresse.

Henry James leed aan een zacht stotteren. Hij overwon dit door de gewoonte te cultiveren om heel langzaam en opzettelijk te spreken. Omdat hij geloofde dat goed schrijven moet lijken op het gesprek van een intelligente man, kan het dicteren van zijn werken misschien een verklaring zijn voor een verschuiving in stijl van directe naar conversatiezinnen. De resulterende prozastijl is soms barok. Zijn vriend Edith Wharton, die hem enorm bewonderde, zei dat er enkele passages in zijn werken waren die vrijwel onbegrijpelijk waren.7 Zijn korte fictie, zoals The Aspern Papers en De draai van de schroef, wordt vaak beschouwd als leesbaarder dan de langere romans, en vroege werken zijn meestal toegankelijker dan latere.

De draai van de schroef is een van James's latere werken. Generalisaties over de "toegankelijkheid" van James's fictie zijn moeilijk. Veel van zijn latere korte verhalen - 'Europa', 'Pasta' en 'Mevrouw Medwin' bijvoorbeeld - zijn korter en eenvoudiger in stijl dan sommige verhalen uit zijn eerdere jaren.8

Een groot deel van zijn leven was James een expat die in Europa woonde. Veel van Het portret van een dame werd geschreven terwijl hij in Venetië woonde, een stad waarvan hij de schoonheid afleidde; hij was beter tevreden over het stadje Rye in Engeland. Dit gevoel een Amerikaan te zijn in Europa kwam naar voren als een terugkerend thema in zijn boeken, dat Amerikaanse onschuld (of gebrek aan verfijning) in contrast stelde met Europese verfijning (of decadentie), zoals beschreven in zijn grote romans Het portret van een dame, De ambassadeurs, en De gouden kom.

Hij verdiende slechts een bescheiden bestaan ​​van zijn boeken, maar was toch vaak de huisbewoner van de rijken. James was opgegroeid in een welgestelde familie, en hij was in staat om te verbroederen met de hogere klasse, waardoor hij veel van de indrukken kreeg die hij uiteindelijk in zijn fictie zou opnemen, net zoals Honore de Balzac ooit in het Parijse had gedaan salons. James zei dat hij enkele van zijn beste verhaalideeën uit roddels aan de eettafel had gehaald.9 Hij was een man wiens seksualiteit onzeker was en wiens smaak, volgens de geldende normen van de Anglo-Amerikaanse cultuur in het Victoriaanse tijdperk, nogal vrouwelijk was.10 William Faulkner verwees ooit naar James als 'de aardigste oude dame die ik ooit heb ontmoet'. Op dezelfde manier noemde Thomas Hardy James en Robert Louis Stevenson 'deugdzame vrouwen' toen hij hun ongunstige opmerkingen over zijn roman las Tess of the d'Urbervilles.11 Theodore Roosevelt bekritiseerde ook James voor zijn vermeende gebrek aan mannelijkheid. Vreemd genoeg echter, toen James in 1904-1905 door Amerika reisde, ontmoette hij Roosevelt tijdens een diner in het Witte Huis en noemde Roosevelt "Theodore Rex" en noemde hem "een gevaarlijke en onheilspellende jingo." De twee mannen praatten vriendelijk en langdurig.12

Er wordt vaak beweerd dat James 'rol als een permanente buitenstaander in veel omstandigheden hem kan hebben geholpen bij zijn gedetailleerde psychologische analyse van situaties - een van de sterkste kenmerken van zijn schrijven. Hij was nooit een volwaardig lid van een kamp.13 In zijn recensie van Van Wyck Brooks's De bedevaart van Henry James, criticus Edmund Wilson merkte het afstandelijke, objectieve gezichtspunt van James op en maakte een verrassende vergelijking:

Je zou James beter kunnen waarderen als je hem zou vergelijken met de toneelschrijvers van de zeventiende eeuw - Racine en Molière, op wie hij qua vorm en gezichtspunt lijkt, en zelfs Shakespeare, wanneer het meeste wordt toegestaan extreme verschillen in onderwerp en vorm. Deze dichters zijn niet, zoals Dickens en Hardy, schrijvers van melodrama - humoristisch of pessimistisch, noch secretaresses van de samenleving zoals Balzac, noch profeten zoals Tolstoy: ze houden zich alleen bezig met de presentatie van conflicten met een moreel karakter, die ze zelf niet aangaan over verzachten of afwenden. Ze beschuldigen de samenleving niet voor deze situaties: ze beschouwen ze als universeel en onvermijdelijk. Ze geven God niet eens de schuld dat hij hen toestaat: ze accepteren ze als de levensomstandigheden.14

Het is mogelijk om veel van James 'verhalen te zien als psychologische gedachte-experimenten. Het portret van een dame is misschien een experiment om te zien wat er gebeurt als een idealistische jonge vrouw plotseling heel rijk wordt; als alternatief is gesuggereerd dat de verhaallijn werd geïnspireerd door Charles Darwin's theorie van seksuele selectie, waarbij mannen concurreren (tot de dood) om de aandacht van vrouwen. De novelle De draai van de schroef beschrijft de psychologische geschiedenis van een ongehuwde (en, volgens sommige critici, onderdrukte en mogelijk onevenwichtige) jonge gouverneur. De naamloze gouverneur strompelt in een angstaanjagende, dubbelzinnige situatie met betrekking tot haar waarnemingen van de geesten van een onlangs overleden paar - haar voorganger, Miss Jessel, en de minnaar van Miss Jessel, Peter Quint.15

Grote romans

De vroege fase

Portret van Henry James, olieverfschilderij door John Singer Sargent, 1913

In totaal schreef James 22 romans, waaronder twee die bij zijn dood onaf waren, 112 verhalen van verschillende lengte, samen met veel toneelstukken en een groot aantal non-fictie-essays en boeken. Een van de meest invloedrijke schrijvers op James 'fictie waren Nathaniel Hawthorne, met zijn nadruk op de dubbelzinnigheden van menselijke keuze en de universaliteit van schuld, Honoré de Balzac, met zijn zorgvuldige aandacht voor detail en realistische presentatie van karakter, en Ivan Turgenev, met zijn voorkeur voor eenvoudig plotten.16

Hoewel elke selectie van James 'romans als' groot 'onvermijdelijk tot op zekere hoogte afhankelijk moet zijn van persoonlijke voorkeur, hebben de volgende boeken in de ogen van veel critici een prominente plaats ingenomen onder zijn werken.17

De eerste periode van James 'fictie, meestal beschouwd als culminerend in Het portret van een dame, geconcentreerd op het contrast tussen Europa en Amerika. De stijl van deze romans is over het algemeen eenvoudig en, hoewel persoonlijk karakteristiek, ruim binnen de normen van de negentiende-eeuwse fictie. Roderick Hudson (1875) is een bildungsroman die de ontwikkeling volgt van het titelpersonage, een uiterst getalenteerde beeldhouwer. Hoewel het boek enige tekenen van onvolwassenheid vertoont - dit was de eerste serieuze poging van James tot een volledige roman - heeft het gunstige opmerkingen getrokken vanwege de levendige realisatie van de drie hoofdpersonen: Roderick Hudson, buitengewoon begaafd maar onstabiel en onbetrouwbaar; Rowland Mallet, de beperkte maar veel volwassener vriend en beschermheer van Roderick; en Christina Light, een van James 'meest betoverende en gekmakende femme fatales. Het paar Hudson en Mallet wordt gezien als de twee kanten van James 'eigen natuur: de wild fantasierijke kunstenaar en de broeierige gewetensvolle mentor.

Hoewel Roderick Hudson met voornamelijk Amerikaanse karakters in een Europese setting, maakte James het Europa-Amerika-contrast nog duidelijker in zijn volgende roman. In feite kan het contrast worden beschouwd als het leidende thema van De Amerikaan (1877). Dit boek is een combinatie van sociale komedie en melodrama over de avonturen en tegenslagen van Christopher Newman, een in wezen goedhartige maar nogal gauche Amerikaanse zakenman tijdens zijn eerste tournee door Europa. Newman is op zoek naar een andere wereld dan de eenvoudige, harde realiteit van het Amerikaanse bedrijfsleven uit de negentiende eeuw. Hij ontmoet zowel de schoonheid als de lelijkheid van Europa, en leert ook niet als vanzelfsprekend te beschouwen.

James plaatste niet al zijn romans in Europa of concentreerde zich uitsluitend op het contrast tussen de Nieuwe Wereld en de Oude. Stel in New York City, Washington Square (1880) is een bedrieglijk eenvoudige tragikomedie die het conflict vertelt tussen een saaie maar lieve dochter en haar briljante, dominante vader. Het boek wordt vaak vergeleken met het werk van Jane Austen vanwege de duidelijkheid en gratie van het proza ​​en de intense focus op familierelaties. James was niet bijzonder enthousiast over Jane Austen, dus hij zou de vergelijking misschien niet als vleiend hebben beschouwd. In feite was James daar niet enthousiast over Washington Square zelf. Hij probeerde het voor te lezen voor opname in de New York Edition van zijn fictie (1907-1909) maar ontdekte dat hij dat niet kon. Dus sloot hij de roman uit van de editie. Maar andere lezers hebben genoeg genoten van het boek om het een van de meer populaire werken in de hele Jamesiaanse canon te maken.

Met Het portret van een dame (1881) James sloot de eerste fase van zijn carrière af met een roman die tot op de dag van vandaag zijn best verkopende lange fictie blijft. Deze indrukwekkende prestatie is het verhaal van een pittige jonge Amerikaanse vrouw, Isabel Archer, die "haar lot beledigt" en het overweldigend vindt. Ze erft een grote hoeveelheid geld en wordt vervolgens het slachtoffer van Machiavelliaanse plannen door twee Amerikaanse expats. Deze roman speelt zich vooral af in Europa, met name Engeland en Italië, en wordt algemeen beschouwd als het meesterwerk van zijn vroege fase. Het is niet alleen een weerspiegeling van James 'absorberende interesse in de verschillen tussen de Nieuwe Wereld en de Oude. Het boek behandelt ook diepgaand de thema's persoonlijke vrijheid, verantwoordelijkheid, verraad en seksualiteit.

Tweede fase

In de jaren 1880 begon James nieuwe interessegebieden te verkennen naast het contrast tussen Europa en Amerika en het 'Amerikaanse meisje'. In het bijzonder begon hij te schrijven over expliciet politieke thema's. De Bostonians (1886) is een bitterzoete tragikomedie die zich concentreert op een vreemde driehoek van karakters: Basil Ransom, een onbuigzaam politiek conservatief uit Mississippi; Olive Chancellor, Ransom's neef en een ijverige feministe uit Boston; en Verena Tarrant, een mooie protegé van Olive in de feministische beweging. De verhaallijn gaat over de strijd tussen Ransom en Olive om de loyaliteit en genegenheid van Verena, hoewel de roman ook een breed panorama van politieke activisten, krantenmensen en eigenzinnige excentriek bevat.

Het politieke thema werd donkerder De prinses Casamassima (1886), het verhaal van een intelligente maar verwarde jonge Londense boekbinder, Hyacinth Robinson, die betrokken raakt bij radicale politiek en een plot van terroristische moord. Het boek is uniek in de Jamesiaanse canon voor de behandeling van zo'n gewelddadig politiek onderwerp. Maar het wordt vaak gecombineerd met The Bostonians, die zich op minder tragische wijze bezighoudt met politieke kwesties.

Net toen James begon met zijn uiteindelijk desastreuze poging om het podium te veroveren, schreef hij De tragische muze (1890). Deze roman biedt een breed, opgewekt panorama van het Engelse leven en volgt het lot van twee potentiële kunstenaars: Nick Dormer, die schommelt tussen een politieke carrière en zijn inspanningen om schilder te worden, en Miriam Rooth, een actrice die streeft naar artistieke en commerciële succes. Een enorme cast van ondersteunende personages helpt en belemmert hun bezigheden. Het boek weerspiegelt de consumerende interesse van James in het theater en wordt vaak beschouwd als het einde van de tweede of middelste fase van zijn carrière in de roman.

Laatste fase

Na het mislukken van zijn "dramatische experiment" keerde James terug naar zijn fictie met een diepere, meer indringende benadering. Hij begon het bewustzijn van zijn personages te onderzoeken op een meer inzichtelijke manier, die vooraf was aangekondigd in passages als Hoofdstuk 42 van Het portret van een dame. Zijn stijl begon ook in complexiteit te groeien om de grotere diepte van zijn analyse te weerspiegelen. The Spoils of Poynton (1897), beschouwd als het eerste voorbeeld van deze laatste fase, is een halflange roman die de strijd beschrijft tussen mevrouw Gereth, een weduwe met een onberispelijke smaak en ijzeren wil, en haar zoon Owen over een huis vol kostbaar antiek meubilair. Het verhaal wordt grotendeels verteld vanuit het gezichtspunt van Fleda Vetch, een jonge vrouw verliefd op Owen, maar sympathiek voor de angst van mevrouw Gereth over het verliezen van het antiek dat ze geduldig verzamelde.

James ging door met de meer betrokken, psychologische benadering van zijn fictie met Wat Maisie wist (1897), het verhaal van de gevoelige dochter van gescheiden en onverantwoordelijke ouders. De roman heeft een grote hedendaagse relevantie als een onversaagd relaas van een wild disfunctioneel gezin. Het boek is ook een opmerkelijke technische prestatie van James, omdat het het titelpersonage volgt vanaf de vroegste kindertijd tot vroegrijpe volwassenheid.

De derde periode van James 'carrière bereikte zijn belangrijkste prestatie in drie romans die vlak na de eeuwwisseling werden gepubliceerd. Criticus F. O. Mathiessen noemde deze 'trilogie' de belangrijkste fase van James, en deze romans hebben zeker intens kritisch onderzoek ontvangen. Hoewel het het tweede geschreven boek was, The Wings of the Dove (1902) was de eerste publicatie. Deze roman vertelt het verhaal van Milly Theale, een Amerikaanse erfgename getroffen door een ernstige ziekte, en haar impact op de mensen om haar heen. Sommige van deze mensen sluiten vriendschap met Milly met eervolle motieven, terwijl anderen meer geïnteresseerd zijn in zichzelf. James verklaarde in zijn autobiografische boeken dat Milly gebaseerd was op Minny Temple, zijn geliefde neef die op jonge leeftijd stierf aan tuberculose. Hij zei dat hij in de roman probeerde haar geheugen te verpakken in de 'schoonheid en waardigheid van kunst'.

De volgende publicatie van de drie romans, De ambassadeurs (1903), is een duistere komedie die de reis volgt van hoofdrolspeler Louis Lambert Strether naar Europa om de zogenaamd eigenzinnige zoon van zijn weduwe verloofde te achtervolgen. Strether moet de jongeman terugbrengen naar het familiebedrijf, maar hij krijgt onverwachte complicaties. Het verhaal over de derde persoon wordt uitsluitend verteld vanuit het standpunt van Strether. In zijn voorwoord bij de New York Edition tekst van de roman, James plaatste dit boek bovenaan zijn prestaties, wat aanleiding heeft gegeven tot een kritisch meningsverschil. De gouden kom (1904) is een complexe, intense studie van huwelijk en overspel die de "hoofdfase" en, in wezen, James 'carrière in de roman voltooit. Het boek onderzoekt de wirwar van onderlinge relaties tussen een vader en dochter en hun respectieve echtgenoten. De roman richt zich diep en bijna uitsluitend op het bewustzijn van de hoofdpersonen, met soms obsessieve details en krachtig inzicht.

Kortere verhalen

James was vooral geïnteresseerd in wat hij de 'mooie en gezegende' noemde nouvelle, 'of de langere vorm van een kort verhaal. Toch produceerde hij een aantal zeer korte verhalen waarin hij opmerkelijke compressie van soms complexe onderwerpen bereikte. De volgende verhalen zijn representatief voor James' prestatie in de kortere vormen van fictie.18

Net zoals het contrast tussen Europa en Amerika een overheersend thema was in James 'vroege romans, verkenden veel van zijn eerste verhalen ook de botsing tussen de Oude Wereld en de Nieuwe. In "A Passionate Pilgrim" (1871), de vroegste fictie die James in de New York Edition, het verschil tussen Amerika en Europa barst uit in een open conflict, wat leidt tot een helaas ironisch einde. De techniek van het verhaal lijkt nog steeds enigszins amateuristisch, met passages van lokale kleurbeschrijvingen die de stroom van het verhaal af en toe onderbreken. Maar James slaagt erin om een ​​interessant en geloofwaardig voorbeeld te maken van wat hij de 'Amerikaans-Europese legende' zou noemen.

James publiceerde vele verhalen vóór wat zijn grootste succes zou blijken te zijn bij de lezers van zijn tijd, "Daisy Miller" (1878). Dit verhaal portretteert de verwarde verkering van het titelpersonage, een vrijgevochten Amerikaans meisje, door Winterbourne, een landgenoot van haar met veel meer verfijning. Winterbourne's streven naar Daisy wordt gehinderd door haar eigen flirterigheid, die wordt afgekeurd door de andere expats die ze in Zwitserland en Italië ontmoeten. Haar gebrek aan begrip van de sociale zeden van de samenleving die ze zo graag wil betreden, leidt uiteindelijk tot tragedie.

Toen James verder ging met studies over de botsing tussen Europa en Amerika en het Amerikaanse meisje in zijn romans, verkenden zijn kortere werken ook nieuwe onderwerpen in de jaren 1880. "The Aspern Papers" (1888) is een van James 'bekendste en meest geprezen langere verhalen. De verhaallijn is gebaseerd op een anekdote die James hoorde over een toegewijde van Lord Byron die een aantal waardevolle brieven van de dichter probeerde te verkrijgen. Het verhaal speelt zich af in een briljant beschreven Venetië en demonstreert het vermogen van James om bijna ondraaglijke spanning te genereren zonder de ontwikkeling van zijn personages te verwaarlozen.

Een ander mooi voorbeeld van de middelste fase van James 'carrière in een kort verhaal is "The Pupil" (1891), het verhaal van een vroegrijpe jongen die opgroeide in een leugenachtig en oneervol gezin. Hij raakt bevriend met zijn tutor, die de enige volwassene in zijn leven is die hij kan vertrouwen. James presenteert hun relatie met sympathie en inzicht, en het verhaal bereikt wat sommigen de status van klassieke tragedie hebben beschouwd.

De laatste fase van James 'korte verhalen vertoont dezelfde kenmerken als de laatste fase van zijn romans: een meer betrokken stijl, een diepere psychologische benadering en een scherpere focus op zijn centrale karakters. Waarschijnlijk zijn meest populaire korte verhaal onder de hedendaagse lezers, "The Turn of the Screw" (1898) is een spookverhaal dat zich heeft geleend aan opera- en filmaanpassing. Met zijn mogelijk dubbelzinnige inhoud en krachtige verteltechniek daagt het verhaal de lezer uit om te bepalen of de hoofdpersoon, een niet nader genoemde gouverneur, gebeurtenissen correct rapporteert of in plaats daarvan een onbetrouwbare neuroticus is met een oververhitte verbeelding. Om het water verder modderig te maken, wordt haar geschreven verslag van de ervaring - een kaderverhaal - vele jaren later op een kerstfeest gelezen door iemand die beweert haar te kennen.

"The Beast in the Jungle" (1903) wordt bijna universeel beschouwd als een van James 'beste korte verhalen, en is vaak vergeleken met De ambassadeurs in zijn meditatie op ervaring of het gebrek daaraan. Het verhaal behandelt ook andere universele thema's: eenzaamheid, lot, liefde en dood. De gelijkenis van John Marcher en zijn eigenaardige bestemming spreekt tot iedereen die heeft gespeculeerd over de waarde en betekenis van het menselijk leven. Een van zijn laatste pogingen in het korte verhaal, "The Jolly Corner" (1908) wordt meestal beschouwd als een van James 'beste spookverhalen. Het verhaal beschrijft de avonturen van Spencer Brydon terwijl hij het nu lege New Yorkse huis waar hij opgroeide rondsnuffelt. Brydon stuit op een 'gevoel complexer dan ooit tevoren dat het consistent was met gezond verstand'.

Non-fictie

Foto van Henry James, 1897

Naast zijn fictie was James een van de belangrijkste literaire critici in de geschiedenis van de roman. In zijn klassieke essay De kunst van fictie (1884) pleitte hij voor rigide voorschriften over de keuze van de schrijver van het onderwerp en de behandelmethode. Hij beweerde dat de breedst mogelijke vrijheid in inhoud en aanpak zou helpen de voortdurende vitaliteit van verhalende fictie te waarborgen. James schreef vele waardevolle kritische artikelen over andere romanschrijvers; typisch is zijn inzichtelijke boeklengte-studie van zijn Amerikaanse voorganger Nathaniel Hawthorne. Toen hij de New York Edition van zijn fictie in zijn laatste jaren, schreef James een reeks inleidingen die zijn eigen werk aan dezelfde onderzoekende, soms harde kritiek onderhielden.19

Het grootste deel van zijn leven koesterde James ambities voor succes als toneelschrijver. Hij bekeerde zijn roman De Amerikaan in een toneelstuk dat begin 1890 een bescheiden rendement kende. In totaal schreef hij ongeveer een dozijn toneelstukken, waarvan de meeste niet werden geproduceerd. Zijn kostuumdrama Guy Domville mislukte rampzalig tijdens de openingsavond in 1895. James gaf toen grotendeels zijn inspanningen op om het podium te veroveren en keerde terug naar zijn fictie. In zijn notebooks hij beweerde dat zijn theatrale experiment zijn romans en verhalen ten goede kwam door hem te helpen de gedachten en emoties van zijn personages te dramatiseren. James produceerde een kleine maar waardevolle hoeveelheid theatrale kritiek, inclusief perceptieve waarderingen van Henrik Ibsen.20

Met zijn brede artistieke interesses schreef James af en toe over de beeldende kunst. Misschien was zijn meest waardevolle bijdrage zijn gunstige beoordeling van collega-expat John Singer Sargent, een schilder wiens kritieke status de afgelopen decennia aanzienlijk is verbeterd. James schreef ook soms charmante, soms broeierige artikelen over verschillende plaatsen waar hij bezocht en woonde. Zijn beroemdste boeken over reizen schrijven omvatten Italiaanse uren (een voorbeeld van de charmante aanpak) en De Amerikaanse scene (zeker aan de broeierige kant).21

James was een van de grote briefschrijvers van alle tijden. Meer dan tienduizend van zijn persoonlijke brieven zijn aanwezig en meer dan drieduizend zijn gepubliceerd in een groot aantal collecties. 22 James 'correspondenten omvatten gevierde tijdgenoten zoals Robert Louis Stevenson, Edith Wharton en Joseph Conrad, samen met vele anderen in zijn brede vriendenkring. De letters variëren van de "loutere zweem van genade"23 tot serieuze discussies over artistieke, sociale en persoonlijke kwesties. Heel laat in het leven begon James met een reeks autobiografische werken: Een kleine jongen en anderen, Aantekeningen van een zoon en broer, en de onvoltooide De middenjaren. Deze boeken tonen de ontwikkeling van een klassieke waarnemer die hartstochtelijk geïnteresseerd was in artistieke creatie, maar enigszins terughoudend was in het volledig deelnemen aan het leven om hem heen.24

Kritiek, biografieën en fictieve behandelingen

De kritische reputatie van James daalde tot het laagste punt in de decennia direct na zijn dood. Sommige Amerikaanse critici, zoals Van Wyck Brooks, uitten vijandigheid jegens James lange ontheemding en uiteindelijke naturalisatie als Brits staatsburger.25 Andere critici zoals E.M. Forster klaagden over wat ze zagen als de bekommernis van James in de behandeling van seks en ander mogelijk controversieel materiaal, of verwierpen zijn stijl als moeilijk en obscuur.26

Hoewel deze kritiek geenszins volledig is afgenomen, wordt James nu algemeen gewaardeerd om zijn meesterlijke creatie van situaties en verhaallijnen die de diepste motivaties van zijn personages onthullen, zijn ingehouden maar speelse humor en zijn zekere beheersing van de taal. In zijn boek uit 1983 De romans van Henry James, criticus Edward Wagenknecht biedt een sterk positieve beoordeling in woorden die aansluiten bij Theodora Bosanquet's:

"Om helemaal geweldig te zijn," schreef Henry James in een vroege recensie, "een kunstwerk moet het hart verheffen," en zijn eigen romans doen dit in uitstekende mate ... Meer dan zestig jaar na zijn dood, de grote romanschrijver die soms beweert hij dat hij geen meningen heeft, staat hij vierkant in de grote christelijke humanistische en democratische traditie. De mannen en vrouwen die op het hoogtepunt van de Tweede Wereldoorlog de tweedehandswinkels binnenvielen voor zijn uitverkochte boeken, wisten waar ze over gingen. Want geen enkele schrijver heeft ooit een moediger vlag gehesen waaraan iedereen die van vrijheid houdt zich zou kunnen houden.27

De standaardbiografie van James is het enorme vijfdelige werk van Leon Edel, gepubliceerd van 1953 tot 1972. Edel produceerde een aantal bijgewerkte en verkorte versies van de biografie vóór zijn dood in 1997. Andere schrijvers zoals Sheldon Novick, Lyndall Gordon, Fred Kaplan en Philip Horne heeft ook biografieën gepubliceerd die soms het oneens zijn met de interpretaties en conclusies van Edel. Colm Tóibín gebruikte een uitgebreide lijst met biografieën van Henry James en zijn familie voor zijn roman uit 2004, De meester, dat een verhaal is van een derde persoon met James als het centrale personage, en handelt over specifieke afleveringen uit zijn leven in de periode tussen 1895 en 1899. Auteur, auteur, een roman van David Lodge gepubliceerd in hetzelfde jaar, was gebaseerd op James's inspanningen om het podium in de jaren 1890 te veroveren. In 2002 publiceerde Emma Tennant Felony: The Private History of The Aspern Papers, een roman die de relatie tussen James en de Amerikaanse romanschrijver Constance Fenimore Woolson fictief maakte en de mogelijke effecten van die relatie op The Aspern Papers.

De gepubliceerde kritiek op het werk van James heeft enorme proporties bereikt. Het volume van kritiek op De draai van de schroef alleen is extreem groot geworden voor zo'n kort werk. The Henry James Review28, driemaal per jaar gepubliceerd, biedt kritiek op het hele scala van geschriften van James, en vele andere artikelen en boeklengtestudies verschijnen regelmatig. Enkele handleidingen voor deze uitgebreide literatuur zijn te vinden op de onderstaande externe sites.

Nalatenschap

Misschien wel de meest prominente voorbeelden van James 'erfenis in de afgelopen jaren zijn de filmversies van verschillende van zijn romans en verhalen. De Merchant-Ivory-films werden eerder genoemd, maar een aantal andere filmmakers hebben producties gebaseerd op James 'fictie. De door Iain Softley geregisseerde versie van De overwinning

Pin
Send
Share
Send