Pin
Send
Share
Send


Olifant is de algemene naam voor een van de grote landzoogdieren waaruit de familie bestaat Elephantidae in de volgorde Proboscidea, gekenmerkt door een dikke huid, slagtanden, grote pilaarachtige benen, grote klappende oren en een proboscis of flexibele romp, dat is een samensmelting van de neus en bovenlip. Er zijn slechts drie levende soorten (twee in traditionele classificaties), maar veel andere soorten worden gevonden in het fossielenbestand, dat meer dan 1,8 miljoen jaar geleden in het Plioceen verscheen en sinds de laatste ijstijd, die ongeveer 10.000 jaar geleden eindigde, is uitgestorven. De mammoeten zijn hiervan het meest bekend.

De drie levende soorten olifanten zijn de Afrikaanse busholifant of savanneolifant (Loxodonta africana), de Afrikaanse bosolifant (Loxodonta cyclotis)en de Aziatische olifant (Elephas maximus, ook bekend als de Indische olifant). Traditioneel, en in sommige hedendaagse taxonomieën, slechts één soort Afrikaanse olifant (Loxodonta africana) wordt herkend, met twee ondersoorten (L. a. africana en L. a. cyclotis), en sommige taxonomieën herkennen drie soorten Afrikaanse olifanten.

Olifanten zijn tegenwoordig de grootste landdieren. Sommige fossiele soorten waren echter kleiner, met de kleinste ongeveer de grootte van een groot varken.

Terwijl ze hun eigen individuele overlevingsfunctie als soort bevorderen, bieden olifanten ook een grotere functie voor het ecosysteem en voor de mens. Ecologisch zijn het sleuteldieren in hun omgeving, die gebieden vrijmaken voor de groei van jonge bomen, paden maken, bronnen van ondergronds water vrijgeven tijdens het droge seizoen, enzovoort. Voor de mens worden gedeeltelijk gedomesticeerde olifanten al eeuwenlang gebruikt voor arbeid en oorlogvoering en waren van oudsher een bron van ivoor. Deze enorme exotische dieren zijn al lang een bron van verwondering voor de mens, die ze prominent in de cultuur hebben en ze bekijken in dierentuinen en wildparken.

De relatie tussen olifanten en mensen is echter tegenstrijdig, omdat antropogene factoren zoals jacht en habitatverandering belangrijke factoren zijn geweest voor de overlevingskansen van olifanten, de behandeling in dierentuinen en circussen is sterk bekritiseerd en olifanten hebben vaak mensen aangevallen wezens wanneer hun leefgebieden elkaar kruisen.

Overzicht

Vergelijkend beeld van de menselijke en olifantenframes, c. 1860.

Olifanten vormen de familie Elephantidae in de volgorde Proboscidea. Proboscidea omvat andere olifantachtige families, met name de Mammutidae, waarvan de leden bekend staan ​​als mastodons of mastodonts. Net als leden van Elephantidae hebben mastodonen lange slagtanden, grote pilaarachtige benen en een flexibele romp of probosis. Mastodonen hebben echter molaire tanden met een andere structuur. Alle proboscidians zijn uitgestorven, met uitzondering van de drie bestaande soorten binnen Elephantidae. In totaal hebben paleontologen ongeveer 170 fossiele soorten geïdentificeerd die zijn geclassificeerd als behorend tot de Proboscidea, waarvan de oudste dateert uit het vroege Paleoceen-tijdperk van de Paleogene periode meer dan 56 miljoen jaar geleden.

De mammoeten, die het geslacht omvatten Mammuthus, zijn een andere uitgestorven groep die in de tijd overlapt met de mastodonen. Ze behoorden echter ook tot de familie Elephantidae en zijn dus echte olifanten. In tegenstelling tot de over het algemeen rechte slagtanden van moderne olifanten, waren mammoetslagtanden typisch omhoog gebogen, soms sterk gebogen en spiraalvormig gedraaid, en waren lang. In noordelijke soorten was er ook een bedekking van lang haar. Als leden van Elephantidae zijn ze nauwe verwanten van moderne olifanten en met name de Aziatische olifant (Elephas maximus). Ze leefden van het Plioceen-tijdperk, ongeveer vier miljoen jaar geleden tot ongeveer 4.500 jaar geleden.

Olifanten werden ooit samen met andere dieren met een dikke huid in een nu ongeldige volgorde ingedeeld, Pachydermata. primelephas, de voorouder van mammoeten en moderne olifanten, verscheen in het late Mioceen-tijdperk, ongeveer zeven miljoen jaar geleden.

Vergelijkende anatomie van hoofd en voorhoofd van het lichaam van de Aziatische olifant (Elephas maximus, 1) en de Afrikaanse olifant (Loxodonta africana, 2).

Tussen moderne olifanten, die van het geslacht loxodonta, bekend als Afrikaanse olifanten, worden momenteel gevonden in 37 landen in Afrika. Dit geslacht bevat twee (of, waarschijnlijk, drie, en traditioneel één) levende soorten, met de twee algemeen erkende soorten L. africana, bekend als de Afrikaanse busholifant, en Loxodonta cyclotis, bekend als de Afrikaanse bosolifant. Aan de andere kant, de Aziatische olifantensoort, Elephas maximus, is het enige overlevende lid van zijn soort, maar kan worden onderverdeeld in vier ondersoorten.

Afrikaanse olifanten onderscheiden zich op verschillende manieren van Aziatische olifanten. De meest opvallende zijn hun oren, die veel groter zijn. De Afrikaanse olifant is meestal groter dan de Aziatische olifant en heeft een holle rug. Zowel Afrikaanse mannen als vrouwen hebben externe slagtanden en zijn meestal minder harig dan hun Aziatische neven en nichten. Gewoonlijk hebben alleen de mannetjes van de Aziatische olifant grote externe slagtanden, terwijl beide slagtanden van Afrikaanse olifanten groot zijn. Afrikaanse olifanten zijn de grootste landdieren (NG).

De draagtijd van de olifant is 22 maanden, de langste van alle landdieren. Bij de geboorte is het gebruikelijk dat een olifantskalf 120 kilogram weegt. Ze leven meestal 50 tot 70 jaar, maar de oudste geregistreerde olifant leefde 82 jaar (AC).

De grootste olifant die ooit is geregistreerd, werd in 1956 in Angola neergeschoten. Deze man woog ongeveer 12.000 kilogram (San.000s), met een schouderhoogte van 4,2 meter (14 voet), een meter (tuin) groter dan de gemiddelde mannelijke Afrikaanse olifant (SDZ 2009). De kleinste olifanten, ongeveer de grootte van een kalf of een groot varken, waren een prehistorische soort die op het eiland Kreta leefde tijdens het Pleistoceen-tijdperk (Bate 1907).

De olifant is verschenen in culturen over de hele wereld. Ze zijn een symbool van wijsheid in Aziatische culturen en staan ​​bekend om hun geheugen en intelligentie, waar ze worden verondersteld op gelijke voet te staan ​​met walvisachtigen (DC 1999), en zelfs geplaatst in de categorie van de grote apen in termen van cognitieve vaardigheden voor gereedschap gebruik en vervaardiging (Hart et al. 2001). Aristoteles zei ooit dat de olifant "het beest is dat alle anderen met verstand en geest passeert" (O'Connell 2007).

Gezonde volwassen olifanten hebben geen natuurlijke roofdieren (Joubert 2006), hoewel leeuwen kalveren of zwakke individuen kunnen nemen (Loveridge et al. 2006). Ze worden echter steeds meer bedreigd door menselijke indringers en stroperij. De miljoenen olifantenpopulatie is ooit in miljoenen gevallen gestegen en is tussen 470.000 en 690.000 personen afgenomen (WWF 2009). De wereldbevolking Aziatische olifanten, ook wel Indische olifanten genoemd, wordt geschat op ongeveer 60.000, ongeveer een tiende van het aantal Afrikaanse olifanten. Nauwkeuriger gezegd, er zijn naar schatting tussen 38.000 en 53.000 wilde olifanten en tussen 14.500 en 15.300 gedomesticeerde olifanten in Azië met misschien nog eens 1000 verspreid over dierentuinen in de rest van de wereld (EleAid). De achteruitgang van de Aziatische olifanten is mogelijk geleidelijker verlopen dan die van de Afrikaanse olifanten en wordt voornamelijk veroorzaakt door stroperij en vernietiging van habitats door menselijke aantasting.

Hoewel de olifant wereldwijd een beschermde soort is, met beperkingen op het gebied van vangst, huishoudelijk gebruik en handel in producten zoals ivoor, heeft CITES de "eenmalige" verkoop van ivoorvoorraden opnieuw geopend, wat heeft geleid tot meer stroperij. Bepaalde Afrikaanse landen melden een afname van hun olifantenpopulatie met maar liefst tweederde, en populaties in bepaalde beschermde gebieden dreigen te worden geëlimineerd (Eichenseher 2008). Omdat stroperij met maar liefst 45% is toegenomen, is de werkelijke populatie onbekend (Gavshon 2008).

Het woord "olifant" vindt zijn oorsprong in het Griekse ἐλέφας, wat "ivoor" of "olifant" betekent (Soanes en Stevenson 2006). Er is ook gemeld dat het woord olifant via het Latijn komt ele en phant, wat betekent "enorme boog" (AC).

Fysieke eigenschappen

Romp

Een olifant kan zijn slurf voor verschillende doeleinden gebruiken. Deze veegt zijn oog af.Ogen van een Aziatische olifant.

De proboscis, of slurf, is een fusie van de neus en bovenlip, langwerpig en gespecialiseerd om het belangrijkste en veelzijdige aanhangsel van de olifant te worden. Afrikaanse olifanten zijn uitgerust met twee vingerachtige uitsteeksels aan het uiteinde van hun slurf, terwijl Aziaten er slechts één hebben. Volgens biologen kan de slurf van de olifant meer dan veertigduizend individuele spieren bevatten (Frey), waardoor hij gevoelig genoeg is om een ​​enkel grassprietje op te pakken, maar sterk genoeg om de takken van een boom te scheuren. Sommige bronnen geven aan dat het juiste aantal spieren in de slurf van een olifant dichter bij honderdduizend ligt (MacKenzie 2001)

De meeste herbivoren (planteneters, zoals de olifant) bezitten tanden die zijn aangepast voor het snijden en afscheuren van plantmateriaal. Met uitzondering van de zeer jonge of zwakke, gebruiken olifanten echter altijd hun slurf om hun voedsel op te scheuren en vervolgens in hun mond te plaatsen. Ze zullen op gras grazen of in bomen reiken om bladeren, fruit of hele takken te grijpen. Als het gewenste voedselitem te hoog is, wikkelt de olifant zijn slurf om de boom of tak en schudt zijn voedsel los of slaat de boom soms gewoon helemaal neer.

De kofferbak wordt ook gebruikt om te drinken. Olifanten zuigen water in de kofferbak (maximaal vijftien liter of veertien liter per keer) en blazen het vervolgens in hun mond. Olifanten inhaleren ook water om op hun lichaam te spuiten tijdens het baden. Bovenop deze waterige coating zal het dier vervolgens vuil en modder spuiten, die fungeren als een beschermende zonnebrandcrème. Tijdens het zwemmen maakt de slurf een uitstekende snorkel (West 2001; West et al. 2003).

Dit aanhangsel speelt ook een sleutelrol in veel sociale interacties. Bekende olifanten zullen elkaar begroeten door hun slurf ineen te wikkelen, net als een handdruk. Ze gebruiken ze ook tijdens spelen, worstelen, strelen tijdens verkering en moeder / kind-interacties, en voor dominantie-vertoningen: een verhoogde kofferbak kan een waarschuwing of bedreiging zijn, terwijl een verlaagde kofferbak een teken van onderwerping kan zijn. Olifanten kunnen zichzelf heel goed verdedigen door hun slurf naar ongewenste indringers te zwaaien of door ze te grijpen en te gooien.

Een olifant vertrouwt ook op zijn slurf voor zijn sterk ontwikkelde reukvermogen. Door de kofferbak in de lucht omhoog te brengen en deze van links naar rechts te draaien, zoals een periscoop, kan het de locatie van vrienden, vijanden en voedselbronnen bepalen.

Slagtanden

Stammen van Afrikaanse en Aziatische olifanten.

De slagtanden van een olifant zijn de tweede bovenste snijtanden. Slagtanden groeien continu; de slagtanden van een volwassen mannetje worden ongeveer 18 cm per jaar. Slagtanden worden gebruikt om te graven naar water, zout en wortels; bomen ontschorsen, de schors opeten; om in baobabbomen te graven om de pulp binnen te krijgen; en om bomen en takken te verplaatsen bij het vrijmaken van een pad. Bovendien worden ze gebruikt voor het markeren van bomen om territorium te vestigen en soms als wapens.

Zowel mannelijke als vrouwelijke Afrikaanse olifanten hebben grote slagtanden die meer dan 3 meter lang kunnen worden en meer dan 90 kilogram wegen. Bij de Aziatische soorten hebben alleen de mannetjes grote slagtanden. Vrouwelijke Aziaten hebben slagtanden die erg klein of helemaal afwezig zijn. Aziatische mannen kunnen slagtanden hebben zolang de veel grotere Afrikanen, maar ze zijn meestal veel slanker en lichter; de zwaarste geregistreerde is 39 kilogram (86 pond).

De slagtand van beide soorten is meestal gemaakt van calciumfosfaat in de vorm van apatiet. Als een stuk levend weefsel is het relatief zacht (vergeleken met andere mineralen zoals steen), en de slagtand, ook bekend als ivoor, wordt door kunstenaars sterk begunstigd vanwege zijn carvabiliteit. Het verlangen naar olifantenivoor is een van de belangrijkste factoren geweest in de vermindering van de olifantenpopulatie in de wereld.

Net als mensen die meestal rechts- of linkshandig zijn, zijn olifanten meestal rechts- of links slagtand. De dominante slagtand, de hoofdtand genoemd, is over het algemeen korter en meer afgerond aan de punt van slijtage.

Sommige uitgestorven familieleden van olifanten hadden slagtanden in hun onderkaken naast hun bovenkaken, zoals gomphotherium, of alleen in hun onderkaken, zoals Deinotherium. Slagtanden in de onderkaak zijn ook tweede snijtanden. Deze zijn groot geworden in Deinotherium en sommige mastodons, maar in moderne olifanten verdwijnen ze vroeg zonder uit te barsten.

Tanden

De tanden van olifanten zijn heel anders dan die van de meeste andere zoogdieren. Gedurende hun leven hebben ze meestal 28 tanden. Dit zijn:

  • De twee bovenste tweede snijtanden: dit zijn de slagtanden
  • De melkprecursoren van de slagtanden
  • 12 premolaren, 3 aan elke kant van elke kaak (bovenste en onderste)
  • 12 kiezen, 3 aan elke kant van elke kaak
Replica van de kies van een Aziatische olifant, met bovenzijde

Dit geeft olifanten een tandheelkundige formule van:

1.0.3.3
0.0.3.3

Zoals hierboven opgemerkt, verdwijnen bij moderne olifanten de tweede snijtanden in de onderkaak vroeg zonder uit te barsten, maar werden slagtanden in sommige nu uitgestorven vormen.

In tegenstelling tot de meeste zoogdieren, die melktanden laten groeien en deze vervolgens vervangen door een permanente set volwassen tanden, hebben olifanten gedurende hun hele leven tandrotatiecycli. De slagtanden hebben melkprecursoren, die snel uitvallen en de volwassen slagtanden zijn op hun plaats met een leeftijd van één jaar, maar de kiezen worden vijf keer vervangen in de levensduur van een gemiddelde olifant (IZ 2008). De tanden komen niet verticaal uit de kaken zoals bij menselijke tanden. In plaats daarvan bewegen ze horizontaal, zoals een transportband. Nieuwe tanden groeien aan de achterkant van de mond en duwen oudere tanden naar voren, waar ze verslijten bij gebruik en de resten uitvallen.

Wanneer een olifant erg oud wordt, wordt de laatste set tanden aan stompen gedragen en moet hij vertrouwen op zachter voedsel om te kauwen. Zeer oudere olifanten brengen hun laatste jaren vaak uitsluitend door in moerassige gebieden waar ze zich kunnen voeden met zacht nat gras. Uiteindelijk, wanneer de laatste tanden uitvallen, kan de olifant niet eten en zal hij sterven van de honger. Als de tanden niet versleten waren, zou het metabolisme van olifanten hen waarschijnlijk veel langer laten leven. Naarmate er meer habitat wordt vernietigd, wordt de leefruimte van de olifanten echter steeds kleiner; ouderen hebben niet langer de mogelijkheid om rond te dwalen op zoek naar meer geschikt voedsel en zullen bijgevolg op jonge leeftijd sterven van de honger.

Huid

Huid van een Afrikaanse (links) en Aziatische (rechts) olifant.

Olifanten worden in de volksmond genoemd pachyderms (van hun oorspronkelijke wetenschappelijke classificatie), wat dieren met een dikke huid betekent. De huid van een olifant is extreem taai rond de meeste delen van zijn lichaam en is ongeveer 2,5 centimeter (1,0 inch) dik. De huid rond de mond en de binnenkant van het oor is echter flinterdun.

Normaal is de huid van een Aziatische olifant bedekt met meer haar dan zijn Afrikaanse tegenhanger. Dit is het meest merkbaar bij jongeren. Aziatische kalveren zijn meestal bedekt met een dikke laag bruinachtig rood dons. Naarmate ze ouder worden, wordt dit haar donkerder en wordt het schaarser, maar het zal altijd op hun hoofden en staarten blijven.

De verschillende soorten olifanten zijn meestal grijsachtig van kleur, maar de Afrikaanse olifanten zien er vaak bruin of roodachtig uit door zich in moddergaten met gekleurde grond te wentelen.

Wallowing is een belangrijk gedrag in de olifantenmaatschappij. Het is niet alleen belangrijk voor socialisatie, maar de modder fungeert als een zonnebrandcrème en beschermt hun huid tegen harde ultraviolette straling. Hoewel taai, is de huid van een olifant erg gevoelig. Zonder regelmatige modderbaden om het te beschermen tegen verbranding, evenals tegen insectenbeten en vochtverlies, zou de huid van een olifant ernstige schade lijden. Na het baden gebruikt de olifant meestal zijn slurf om vuil op zijn lichaam te blazen om te helpen drogen en zijn nieuwe beschermende jas te bakken. Omdat olifanten beperkt zijn tot kleinere en kleinere gebieden, is er minder water beschikbaar en zullen lokale kuddes vaak te dichtbij komen in de zoektocht om deze beperkte hulpbronnen te gebruiken.

Wallowing helpt ook de huid bij het reguleren van de lichaamstemperatuur. Olifanten hebben moeite met het afgeven van warmte door de huid omdat ze, in verhouding tot hun lichaamsgrootte, zeer weinig oppervlakte hebben in verhouding tot het volume. De verhouding van de massa van een olifant tot het oppervlak van zijn huid is vele malen die van een mens. Er is zelfs waargenomen dat olifanten hun benen optillen om de voetzolen bloot te leggen, vermoedelijk in een poging meer huid aan de lucht bloot te stellen. Omdat wilde olifanten in zeer hete klimaten leven, moeten ze andere middelen hebben om overtollige warmte kwijt te raken.

Benen en voeten

Olifant gebruikt zijn voeten om een ​​watermeloen te pletten voordat hij deze opeet

De poten van een olifant zijn grote rechte pilaren, want ze moeten zijn massa ondersteunen. De olifant heeft minder spierkracht nodig om op te staan ​​vanwege zijn rechte poten en grote padachtige voeten. Om deze reden kan een olifant heel lang staan ​​zonder moe te worden. Afrikaanse olifanten gaan zelfs zelden liggen tenzij ze ziek of gewond zijn. Indische olifanten gaan daarentegen vaak liggen.

De voeten van een olifant zijn bijna rond. Afrikaanse olifanten hebben drie nagels op elke achterste voet en vier op elke voorste voet. Indische olifanten hebben vier nagels op elke achterste voet en vijf op elke voorste voet. Onder de botten van de voet bevindt zich een taai, gelatineus materiaal dat werkt als een kussen of schokdemper. Onder het gewicht van de olifant zwelt de voet, maar deze wordt kleiner wanneer het gewicht wordt verwijderd. Een olifant kan diep in modder zinken, maar kan zijn poten gemakkelijker eruit trekken omdat zijn voeten kleiner worden wanneer ze worden opgetild.

Een olifant is een goede zwemmer, maar hij kan niet draven, springen of galopperen. Het heeft twee gangen: een wandeling; en een snellere loop die vergelijkbaar is met hardlopen.

Tijdens het lopen fungeren de benen als pendels, met de heupen en schouders omhoog en omlaag terwijl de voet op de grond wordt geplant. Zonder 'luchtfase' voldoet de snellere manier van lopen niet aan alle criteria om te rennen, omdat olifanten altijd minstens één voet op de grond hebben. Een olifant die snel beweegt, gebruikt zijn benen echter net als een rennend dier, waarbij de heupen en schouders vallen en vervolgens opstaan ​​terwijl de voeten op de grond zijn. In deze loop zal een olifant in één keer drie voet van de grond zijn. Omdat beide achterpoten en beide voorpoten tegelijkertijd van de grond zijn, is deze gang vergeleken met de achterpoten en lopen de voorpoten om de beurt (Moore 2007).

Hoewel ze deze "run" beginnen met slechts 8 kilometer per uur (Ren en Hutchinson 2007), kunnen olifanten snelheden tot 40 kilometer per uur (25 mph) (Famini en Hutchinson 2003) bereiken, terwijl ze tegelijkertijd dezelfde loop gebruiken. Met deze snelheid zijn de meeste andere vierbenige wezens ver in galop, zelfs goed voor de beenlengte. Lente-achtige kinetiek zou het verschil tussen de beweging van olifanten en andere dieren kunnen verklaren (Hutchinson et al. 2003).

Oren

Verschil tussen Aziatische (links) en Afrikaanse (rechts) olifantenoren.

De grote fladderende oren van een olifant zijn ook erg belangrijk voor temperatuurregeling. Olifantenoren zijn gemaakt van een zeer dunne laag huid die zich over kraakbeen uitstrekt en een rijk netwerk van bloedvaten. Op warme dagen fladderen olifanten constant in hun oren, waardoor een lichte bries ontstaat. Deze wind koelt de oppervlakte bloedvaten, en dan wordt het koelere bloed gecirculeerd naar de rest van het lichaam van het dier. Het hete bloed dat de oren binnenkomt, kan tot tien graden Fahrenheit worden gekoeld voordat het terugkeert naar het lichaam.

Verschillen in de oormaten van Afrikaanse en Aziatische olifanten kunnen gedeeltelijk worden verklaard door hun geografische spreiding. Afrikanen zijn ontstaan ​​en bleven in de buurt van de evenaar, waar het warmer is. Daarom hebben ze grotere oren. Aziaten leven verder naar het noorden, in iets koelere klimaten, en hebben dus kleinere oren.

De oren worden ook gebruikt in bepaalde vormen van agressie en tijdens de paringsperiode van de mannetjes. Als een olifant een roofdier of rivaal wil intimideren, zal hij zijn oren wijd uitstrekken om zichzelf er massiever en imposanter uit te laten zien. Tijdens het broedseizoen geven mannen een geur af van de musth-klier achter hun ogen. Poole (1989) heeft de theorie dat de mannetjes hun oren zullen waaieren in een poging om deze "olifantenkolven" grote afstanden voort te stuwen.

Gedrag, zintuigen en reproductie

Sociaal gedrag

Olifant voetafdrukken (bandensporen voor schaal)

Olifanten leven in een gestructureerde sociale volgorde. Het sociale leven van mannelijke en vrouwelijke olifanten is heel anders. De vrouwtjes brengen hun hele leven door in hechte familiegroepen bestaande uit moeders, dochters, zussen en tantes. Deze groepen worden geleid door de oudste vrouw, of matriarch. Volwassen mannen daarentegen leven meestal eenzaam.

De sociale cirkel van de vrouwelijke olifant eindigt niet bij de kleine familie-eenheid. Naast het ontmoeten van de lokale mannen die aan de rand van een of meer groepen leven, omvat het leven van de vrouw ook interactie met andere families, clans en subpopulaties. De meeste directe familiegroepen variëren van vijf tot vijftien volwassenen, evenals een aantal onvolwassen mannen en vrouwen. Wanneer een groep te groot wordt, zullen enkele van de oudere dochters afbreken en hun eigen kleine groep vormen. Ze blijven zich zeer bewust van welke lokale kuddes familieleden zijn en welke niet.

Het leven van de volwassen man is heel anders. Naarmate hij ouder wordt, begint hij meer tijd aan de rand van de kudde door te brengen en gaat hij geleidelijk urenlang of dagen achtereen alleen weg. Uiteindelijk worden dagen weken en ergens rond de leeftijd van veertien vertrekt de volwassen man of stier voorgoed uit zijn geboortegroep. Hoewel mannen voornamelijk eenzaam leven, zullen ze af en toe losse associaties vormen met andere mannen. Deze groepen worden bachelor kuddes genoemd. De mannetjes brengen veel meer tijd door dan de vrouwtjes die vechten voor dominantie met elkaar. Alleen de meest dominante reuen mogen fokken met fietsende vrouwtjes. De minder dominante moeten op hun beurt wachten. Het zijn meestal de oudere stieren, veertig tot vijftig jaar oud, die het grootste deel van de fokkerij doen.

De dominante gevechten tussen mannen kunnen er heel heftig uitzien, maar meestal brengen ze heel weinig letsel toe. De meeste aanvallen hebben de vorm van agressieve displays en blufs. Gewoonlijk zal het kleinere, jongere en minder zelfverzekerde dier zich terugtrekken voordat echte schade kan worden aangericht. Tijdens het broedseizoen kunnen de gevechten echter extreem agressief worden en kan af en toe een olifant gewond raken. Tijdens dit seizoen, bekend als musth, vecht een stier met bijna elke andere man die hij tegenkomt, en hij zal het grootste deel van zijn tijd rond de vrouwelijke kuddes zweven, proberen een receptieve partner te vinden.

"Rogue-olifant" is een term voor een eenzame, gewelddadige agressieve wilde olifant.

Intelligentie

Met een massa van iets meer dan 5 kilogram zijn de hersenen van olifanten groter dan die van andere landdieren, en hoewel de grootste walvissen een lichaamsmassa hebben die twintig keer zo groot is als die van een typische olifant, zijn walvisbreinen nauwelijks twee keer de massa van een olifant.

Een breed scala aan gedragingen, waaronder gedrag dat verband houdt met verdriet, muziek maken, kunst, altruïsme, allomothering, spelen, gebruik van hulpmiddelen, compassie en zelfbewustzijn (BBC 2006) wijzen op een zeer intelligente soort die vergelijkbaar is met walvisachtigen (DC 1999) en primaten (Hart et al. 2001). De grootste gebieden in het olifantenbrein zijn die verantwoordelijk voor gehoor, geur en bewegingscoördinatie. De temporale kwab, verantwoordelijk voor de verwerking van audio-informatie, gehoor en taal, is relatief veel groter dan die van dolfijnen (die uitgebreide echolocatie gebruiken) en mensen (die taal en symbolen gebruiken).

Verstand

Olifanten hebben goed geïnnerveerde stammen en een uitzonderlijk gevoel van horen en ruiken. De gehoorreceptoren bevinden zich niet alleen in oren, maar ook in trunks die gevoelig zijn voor trillingen, en vooral voeten, die speciale receptoren hebben voor laagfrequent geluid en uitzonderlijk goed geïnnerveerd zijn. Olifanten communiceren via geluid over grote afstanden van enkele kilometers gedeeltelijk door de grond, wat belangrijk is voor hun sociale leven. Olifanten worden geobserveerd luisterend door trunks op de grond te zetten en zorgvuldig hun voeten te plaatsen.

Hun gezichtsvermogen is relatief slecht.

Zelfbewustzijn

Spiegelzelfherkenning is een test voor zelfbewustzijn en cognitie die wordt gebruikt in dierstudies. Dergelijke tests werden uitgevoerd met olifanten. Er werd een spiegel aangebracht en zichtbare merktekens werden aangebracht op olifanten. De olifanten onderzochten deze tekens, die alleen zichtbaar waren via de spiegel. De tests omvatten ook niet-zichtbare markeringen om uit te sluiten dat ze andere zintuigen gebruiken om deze markeringen te detecteren. Dit laat zien dat olifanten het feit erkennen dat het beeld in de spiegel hun eigen zelf is en dergelijke vaardigheden worden beschouwd als de basis voor empathie, altruïsme en hogere sociale interacties. Dit vermogen is aangetoond bij mensen, apen, dolfijnen (Plotnik et al. 2006) en eksters (Hirschler 2008).

Communicatie

Naast hun balg, gebrul en algemeen erkende trompetachtige oproepen, communiceren olifanten over lange afstanden door laagfrequent geluid (infrageluid) te produceren en te ontvangen, een subsonisch gerommel, dat verder door de grond kan reizen dan waar geluid doorheen reist de lucht. Dit kan worden gevoeld door de gevoelige huid van de voeten en de romp van een olifant, die de resonantietrillingen oppikken, net als de platte huid op de kop van een trommel. Men denkt ook dat dit vermogen hun navigatie helpt door gebruik te maken van externe bronnen van infrageluid.

Om aandachtig te luisteren, zal elk lid van de kudde een voorpoot van de grond tillen en de bron van het geluid onder ogen zien, of vaak zijn slurf op de grond leggen. Het heffen verhoogt vermoedelijk het grondcontact en de gevoeligheid van de resterende benen.

De ontdekking van dit nieuwe aspect van sociale communicatie en perceptie van olifanten kwam met doorbraken in audiotechnologie, die frequenties kunnen oppikken buiten het bereik van het menselijk oor. Baanbrekend onderzoek naar infrasound-communicatie met olifanten werd gedaan door Katy Payne, zoals gedetailleerd in haar boek, Silent Thunder (Payne 1998). Hoewel dit onderzoek nog in de kinderschoenen staat, helpt het bij het oplossen van veel mysteries, zoals hoe olifanten verre potentiële partners kunnen vinden en hoe sociale groepen hun bewegingen over een groot bereik kunnen coördineren.

Reproductie en levenscyclus

Het sociale leven van olifanten draait om het fokken en grootbrengen van de kalveren. Een vrouw zal meestal klaar zijn om rond de leeftijd van dertien te fokken, wanneer ze voor het eerst in oestrus komt, een korte fase van ontvankelijkheid die een paar dagen duurt. Vrouwtjes kondigen hun oestrus aan met geursignalen en speciale oproepen.

Vrouwelijke Afrikaanse olifant met kalf, in Kenia.

Vrouwtjes geven de voorkeur aan grotere, sterkere en vooral oudere mannen. Een dergelijke reproductieve strategie heeft de neiging om de overlevingskansen van hun nakomelingen te vergroten.

Na een zwangerschap van tweeëntwintig maanden zal de moeder een kalf krijgen dat ongeveer 113 kilogram weegt en meer dan 76 centimeter lang is.

Olifanten hebben een zeer lange jeugd. Ze worden geboren met minder overlevingsinstincten dan veel andere dieren. In plaats daarvan moeten ze op hun ouderen vertrouwen om hen de dingen te leren die ze moeten weten. Tegenwoordig betekent de druk die mensen hebben uitgeoefend op de populatie van wilde olifanten, van stroperij tot vernietiging van habitats, dat ouderen vaak op jongere leeftijd sterven, waardoor er minder leraren voor de jongeren overblijven.

Een nieuw kalf is meestal het middelpunt van de aandacht voor alle leden van de kudde. Alle volwassenen en de meeste andere jongen zullen zich rond de pasgeborene verzamelen, aanraken en strelen met hun koffers. De baby wordt bijna blind geboren en vertrouwt eerst, bijna volledig, op zijn slurf om de wereld eromheen te ontdekken.

Omdat iedereen in de kudde meestal familie is, nemen alle leden van de hechte vrouwengroep deel aan de zorg en bescherming van de jongen. Na de eerste opwinding zal de moeder meestal verschillende fulltime babysitters of 'allomothers' uit haar groep selecteren. Volgens Moss (1988) zullen deze moeders helpen bij alle aspecten van het grootbrengen van het kalf. Ze lopen met de jongen mee terwijl de kudde reist en helpen de kalveren mee als ze vallen of vast komen te zitten in de modder. Hoe meer allomothers een baby heeft, hoe meer vrije tijd zijn moeder heeft om zichzelf te voeden. Door een kalf voedzame melk te geven, moet de moeder zelf meer voedzaam voedsel eten. Dus, hoe meer moeders, hoe groter de overlevingskansen van het kalf. Een olifant wordt beschouwd als een allomother gedurende de tijd dat ze niet in staat is om haar eigen baby te krijgen. Een voordeel van een allomother is dat ze ervaring kan opdoen of hulp kan krijgen bij het verzorgen van haar eigen kalf.

Dieet en ecologie

Dieet

Olifanten zijn herbivoren die 16 uur per dag plantenvoedsel verzamelen. Hun dieet bestaat uit ten minste vijftig procent grassen, aangevuld met bladeren, bamboe, twijgen, schors, wortels en kleine hoeveelheden fruit, zaden en bloemen. Omdat olifanten slechts ongeveer veertig procent van wat ze eten verteren, moeten ze het gebrek aan efficiëntie van hun spijsvertering compenseren. Een volwassen olifant kan dagelijks 140 tot 270 kilogram (300-600 pond) voedsel consumeren.

Effect op het milieu

Olifanten zijn een soort waarvan vele andere organismen afhankelijk zijn. Een bijzonder voorbeeld hiervan zijn termietenheuvels: termieten eten uitwerpselen van olifanten en beginnen hun hopen vaak te bouwen onder stapels uitwerpselen van olifanten.

De foerageeractiviteiten van olifanten kunnen soms grote invloed hebben op de gebieden waarin ze leven. Door bomen naar beneden te trekken om bladeren te eten, takken te breken en wortels eruit te trekken, creëren ze openingen waarin nieuwe jonge bomen en andere vegetatie zich kunnen vestigen. Tijdens het droge seizoen gebruiken olifanten hun slagtanden om in droge rivierbeddingen te graven om ondergrondse waterbronnen te bereiken. Deze nieuw gegraven watergaten kunnen dan de enige waterbron in het gebied worden. Olifanten maken paden door hun omgeving, die ook door andere dieren worden gebruikt om gebieden te bereiken die normaal buiten bereik zijn. Deze paden zijn soms door verschillende generaties olifanten gebruikt en worden tegenwoordig door mensen omgezet in verharde wegen.

Soorten en ondersoorten

Afrikaanse olifant

Olifant die een rivier, Kenia kruist.Afrikaanse struik (savanne) olifant in Mikumi Nationaal Park, Tanzania.Een jonge olifant in Zimbabwe.

Afrikaanse olifanten worden traditioneel geclassificeerd als een enkele soort die twee verschillende ondersoorten omvat, namelijk de savanneolifant (Loxodonta africana africana) en de bosolifant (Loxodonta africana cyclotis), maar recente DNA-analyse suggereert dat deze in feite verschillende soorten kunnen vormen (Roca 2001). Deze splitsing wordt niet universeel aanvaard door experts (AESG 2002) en er is ook een derde soort Afrikaanse olifant voorgesteld (Eggert et al. 2002).

Deze herclassificatie heeft belangrijke implicaties voor het behoud, omdat het betekent dat waar eerder werd aangenomen dat een enkele en bedreigde soort twee kleine populaties omvatte, als ze in werkelijkheid

Pin
Send
Share
Send